¿Por qué los niños de 12 años todavía pueden casarse en los Estados Unidos?

Michelle DeMello y su esposo, Eric DeMello, se casaron cuando ella tenía solo 16 años, estaba embarazada de cinco meses y él tenía 19. Esta fotografía de archivo fue tomada en Lincoln City, Oregon, el 7 de febrero (Amanda Lucier para The News Magazine )

PorFraidy Reiss Fraidy Reiss es fundadora y directora ejecutiva de Unchained At Last, una organización sin fines de lucro que ayuda a mujeres y niñas a escapar de matrimonios arreglados y forzados y trabaja para terminar con el matrimonio infantil en los Estados Unidos. 10 de febrero de 2017 PorFraidy Reiss Fraidy Reiss es fundadora y directora ejecutiva de Unchained At Last, una organización sin fines de lucro que ayuda a mujeres y niñas a escapar de matrimonios arreglados y forzados y trabaja para terminar con el matrimonio infantil en los Estados Unidos. 10 de febrero de 2017

Michelle DeMello entró en la oficina del secretario en Colorado pensando con certeza que alguien la salvaría.

Tenía 16 años y estaba embarazada. Su comunidad cristiana en Green Mountain Falls estaba presionando a su familia para que la casara con su novio de 19 años. No creía que tuviera derecho a decir que no al matrimonio después del lío que sentía que había causado. Podría ser el ejemplo de la puta brillante en la ciudad, o podría ser lo que todos querían que fuera en ese momento y salvar a mi familia mucho honor, dijo DeMello. Supuso que el secretario se negaría a aprobar el matrimonio. La ley no permitiría que un menor se casara, ¿verdad?



Incorrecto, como aprendió DeMello, ahora de 42 años.

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Si bien la mayoría de los estados establecen los 18 años como la edad mínima para contraer matrimonio, las excepciones en todos los estados permiten que los niños menores de 18 años se casen, generalmente con el consentimiento de los padres o la aprobación judicial. ¿Cuánto más joven? Leyes en 27 estados no especifique una edad por debajo de la cual un niño no puede casarse.

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Por fin desencadenado , una organización sin fines de lucro que fundé para ayudar a las mujeres a resistir o escapar del matrimonio forzado en los Estados Unidos, pasó el año pasado recolectando datos de licencias de matrimonio de 2000 a 2010, el año más reciente para el cual la mayoría de los estados pudieron brindar información. Descubrimos que en 38 estados, más de 167,000 niños, casi todos niñas, algunos de tan solo 12 años, se casaron durante ese período, principalmente con hombres de 18 años o más. Doce estados y el Distrito de Columbia no pudieron proporcionar información sobre cuántos niños se habían casado allí en esa década. Con base en la correlación que identificamos entre la población estatal y el matrimonio infantil, estimamos que el número total de niños casados ​​en Estados Unidos entre 2000 y 2010 fue de casi 248,000.

Fraidy Reiss es fundadora y directora ejecutiva de Unchained At Last, una organización sin fines de lucro que ayuda a mujeres y niñas a escapar de matrimonios arreglados y forzados y trabaja para terminar con el matrimonio infantil en los Estados Unidos (Cortesía de Unchained At Last)

A pesar de estas cifras alarmantes, y a pesar de las consecuencias documentadas de los matrimonios precoces, incluidos los efectos negativos en la salud y la educación y una mayor probabilidad de violencia doméstica, algunos legisladores estatales se han resistido a aprobar leyes para poner fin al matrimonio infantil, porque temen erróneamente que tales medidas puedan ilegalmente reprimen la libertad religiosa o porque se aferran a la idea de que el matrimonio es la mejor solución para un embarazo adolescente.

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De esta manera, los legisladores estadounidenses están fuertemente en desacuerdo con la política exterior estadounidense. los Estrategia global de EE. UU. Para empoderar a las adolescentes , publicado el año pasado por el Departamento de Estado, enumera la reducción del matrimonio infantil, precoz y forzado como un objetivo clave. La estrategia incluye palabras duras sobre el matrimonio antes de los 18 años, que lo declara un abuso de los derechos humanos que produce repercusiones devastadoras en la vida de una niña, terminando efectivamente con su infancia al obligarla a la edad adulta y la maternidad antes de que sea física y mentalmente madura. El Departamento de Estado señaló el mundo en desarrollo, donde 1 de cada 3 niñas está casada a los 18 años y 1 de cada 9 está casada a los 15.

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Si bien los números en casa no son tan graves, son alarmantes. Muchos de los niños casados ​​entre 2000 y 2010 se casaron con adultos significativamente mayores que ellos, muestran los datos. Al menos el 31 por ciento estaba casado con un cónyuge de 21 años o más. (El número real es probablemente mayor, ya que algunos estados no proporcionaron edades de los cónyuges). Algunos niños se casaron a una edad, o con una diferencia de edad conyugal, que constituye una violación de menores según las leyes de sus estados. En Idaho, por ejemplo, alguien mayor de 18 años que tiene relaciones sexuales con un niño menor de 16 puede ser acusado de un delito grave y encarcelado hasta por 25 años. Sin embargo, los datos de Idaho, que tuvo la tasa más alta de matrimonio infantil de los estados que proporcionaron datos, muestran que unas 55 niñas menores de 16 años se casaron con hombres de 18 años o más entre 2000 y 2010.

Muchos de los estados que proporcionaron datos incluyeron categorías como 14 años o menos, sin especificar exactamente cuánto más jóvenes eran algunas novias y novios. Por lo tanto, los datos de los niños de 12 años que encontramos en Alaska, Luisiana y Carolina del Sur podrían no haber sido los niños más jóvenes casados ​​en Estados Unidos entre 2000 y 2010. Además, los datos que recopilamos no tuvieron en cuenta los niños casados ​​en ceremonias solo religiosas. o llevado al extranjero para casarse, situaciones que en Unchained vemos a menudo.

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La mayoría de los estados no proporcionaron información de identificación sobre los niños, pero Unchained ha visto el matrimonio infantil en casi todas las culturas y religiones estadounidenses, incluidas las comunidades cristianas, judías, musulmanas y seculares. Lo hemos visto en familias que han estado en Estados Unidos durante generaciones y familias inmigrantes de todo el mundo. En mi experiencia, los padres que casan a sus hijos menores a menudo están motivados por tradiciones culturales o religiosas; un deseo de controlar el comportamiento o la sexualidad de su hijo; dinero (precio de la novia o dote); o razones relacionadas con la inmigración (por ejemplo, cuando un niño patrocina a un cónyuge extranjero). Y, por supuesto, muchos menores se casan por su propia voluntad, aunque en la mayoría de los ámbitos de la vida, nuestras leyes no permiten que los niños tomen decisiones adultas tan importantes.

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El control de los padres sobre su sexualidad fue la razón por la que Sara Siddiqui, de 36 años, se casó a los 15. Su padre descubrió que tenía un novio de una cultura diferente y le dijo que estaría condenada para siempre si perdía la virginidad fuera del matrimonio, a pesar de que ella todavía era virgen. Él organizó su boda islámica con un extraño, 13 años mayor que ella, en menos de un día; su matrimonio civil en Nevada siguió cuando tenía 16 y seis meses de embarazo. Ni siquiera podía conducir cuando me entregaron a este hombre, dijo Siddiqui, quien estuvo atrapada en su matrimonio durante 10 años. No estaba preparada para cuidar de mí misma y me vi obligada a cuidar de un marido y ser madre.

Los menores como Siddiqui pueden ser fácilmente obligados a contraer matrimonio u obligados a permanecer casados. Los adultos que son presionados de esta manera tienen opciones, incluido el acceso a refugios para víctimas de violencia doméstica. Pero un niño que sale de casa se considera un fugitivo; la policía intenta devolverla a su familia e incluso podría acusar penalmente a nuestra organización si nos involucramos. La mayoría de los refugios de violencia doméstica no aceptan menores, y los refugios para jóvenes generalmente notifican a los padres que sus hijos están allí. Los servicios de protección infantil tampoco suelen ser una solución: los trabajadores sociales señalan que prevenir los matrimonios legales no está en su mandato.

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Aquellos que huyen de un matrimonio forzado a menudo tienen necesidades legales complejas, pero para los niños, obtener representación legal es extremadamente difícil. Incluso si pueden pagar los honorarios de los abogados, los contratos con los niños, incluidos los acuerdos de anticipo, generalmente pueden ser anulados por el niño, lo que los convierte en clientes indeseables para los abogados. Además, los niños normalmente no pueden presentar acciones legales en su propio nombre.

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Independientemente de si la unión fue idea del niño o de los padres, el matrimonio antes de los 18 años tiene efectos catastróficos para toda la vida de una niña, socavando su salud, educación y oportunidades económicas y aumentando su riesgo de sufrir violencia.

Las mujeres que se casan a los 18 años o menos enfrentan un 23 por ciento más de riesgo de ataque cardíaco , diabetes, cáncer y derrames cerebrales que las mujeres que se casan entre los 19 y los 25 años, en parte porque el matrimonio precoz puede generar más estrés y perder la educación. Las mujeres que se casan antes de los 18 años también corren un mayor riesgo de desarrollar varios Desórdenes psiquiátricos , incluso cuando se controla por factores sociodemográficos.

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Las chicas estadounidenses que se casan antes de los 19 son 50 por ciento más probable que sus compañeros solteros a abandonar la escuela secundaria y cuatro veces menos probabilidades de graduarse de la universidad. Una niña que se casa joven tiene 31 puntos porcentuales más de probabilidades de vivir en la pobreza cuando sea mayor, una cifra sorprendente que parece no estar relacionada con las diferencias preexistentes en esas niñas. Y, según un estudio global, las mujeres que se casan antes de los 18 son tres veces más probable ser golpeadas por sus cónyuges que las mujeres que se casaron a los 21 años o más.

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Poner fin al matrimonio infantil debería ser sencillo. Todos los estados pueden aprobar la legislación que he ayudado a redactar para eliminar las excepciones que permiten el matrimonio antes de los 18 años, o establecer la edad para contraer matrimonio por encima de los 18, en los estados donde la mayoría de edad es mayor. Nueva Jersey es el estado más cercano a hacer esto, con un proyecto de ley que avanza en la legislatura que terminar todo matrimonio antes de los 18 . Massachusetts presentó recientemente un proyecto de ley similar.

Pero cuando Virginia aprobó un proyecto de ley el año pasado para poner fin al matrimonio infantil, los legisladores agregaron una excepción para los menores emancipados de tan solo 16 años, aunque los efectos devastadores del matrimonio antes de los 18 no desaparecen cuando una niña se emancipa. Los proyectos de ley presentados el año pasado en Nueva York y Maryland languidecieron y finalmente murieron, aunque el de Maryland acaba de ser reintroducido. Otros estados no han actuado en absoluto. Algunos de mis colegas estaban atrapados en una forma de pensar de la vieja escuela: una niña se queda embarazada, necesita casarse, dijo Maryland Del. Vanessa Atterbeary, quien presentó el proyecto de ley para poner fin al matrimonio infantil en su estado.

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Solo nueve estados aún permiten excepciones por embarazo a la edad para contraer matrimonio, ya que tales excepciones se han utilizado para encubrir la violación y para obligar a las niñas a casarse con sus violadores. Considerar Jerez johnson de Florida, quien dijo que fue violada repetidamente cuando era niña y estaba embarazada a los 11 años, momento en el cual su madre la obligó a casarse con su violador de 20 años bajo la excepción de embarazo de Florida en la década de 1970.

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Además, las madres adolescentes que se casan y se divorcian tienen más probabilidades de sufrir privaciones económicas e inestabilidad que aquellas que no lo hacen. Si el padre quiere ser co-padre, puede establecer la paternidad y proporcionar seguro y otros beneficios al bebé sin casarse.

Los legisladores deben recordar que las adolescentes embarazadas corren un mayor riesgo de contraer matrimonio forzado. Necesitan más protección, no menos.

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La terminación del matrimonio infantil tampoco infringe ilegalmente los derechos religiosos. La Corte Suprema ha sostenido leyes que, por cierto, prohíben un acto requerido por la religión, si las leyes no se dirigen específicamente a la práctica religiosa. Además, la mayoría de las religiones tienden a describir el matrimonio como una unión importante entre dos socios dispuestos. Eso no suena en nada al matrimonio infantil, que a menudo es forzado y tiene cerca de un 70 por ciento de posibilidades de terminando en divorcio . Existía la preocupación de que ofenderíamos a ciertas culturas dentro de nuestra sociedad, dijo la asambleísta de Nueva York Amy Paulin, quien presentó un proyecto de ley fallido el año pasado para poner fin al matrimonio infantil en su estado. Entonces, en lugar de ver esto como un abuso de las mujeres jóvenes, [algunos legisladores] vieron esto como algo que necesitábamos proteger para ciertas culturas.

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Betsy Layman, de 37 años, comparte el objetivo de Paulin. Layman tenía 27 años cuando escapó del matrimonio que le habían arreglado en su comunidad judía ortodoxa en Nueva York cuando tenía 17 años, con un hombre al que conocía desde hacía 45 minutos. Incluso después de huir con sus tres hijos, las repercusiones de su matrimonio continuaron atormentándola. Ella era una madre soltera con un certificado de equivalencia de escuela secundaria, sin experiencia laboral y sin dinero para el cuidado de los niños. Los trabajos temporales y de medio tiempo que consiguió no pudieron cubrir las facturas.

Estaba en la Sección 8, Medicaid y cupones de alimentos, dijo Layman. Hubo momentos en que simplemente no había suficiente comida para la cena. Cuando la compañía de electricidad le cortaba el suministro eléctrico por falta de pago, ella encendía velas alrededor de la casa y les decía a sus hijos que había un apagón. Solo cuando su hijo menor alcanzó la edad escolar pudo encontrar un empleo a tiempo completo y ganar algo de estabilidad.

¿Los estudiantes universitarios reciben estímulo?

Los legisladores tienen el poder de evitar que lo que me pasó a mí le pase a otra chica de 17 años, dijo Layman. Te ruego que acabes con el matrimonio infantil.

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